Gadis-gadis Radium, Rahasia Gelap Amerika yang Hilang dalam Sejarah

Sejarah kelam yang sungguh mengenaskan.


Saat ini, sebagian besar orang mengetahui bahwa radium adalah zat radioaktif yang harus ditangani dengan sangat hati-hati. Namun, hal itu berbeda selama Perang Dunia I, ketika orang-orang menanganinya dengan sedikit tindakan pencegahan. Kisah paling tragis dari sejarah awal radium ini adalah kisah Gadis Radium, sekelompok pekerja pabrik yang tidak menaruh curiga tentang bahaya elemen yang mereka tangani dengan cara yang sulit.

Ini adalah kisah menakutkan mereka.

1. Penemuan Radium

description

Ilmuwan legendaris Marie dan Pierre Curie menemukan radium pada tahun 1898. Pada awalnya, bahan yang sangat radioaktif ini sangat sulit untuk diekstraksi dan jumlah yang tersedia sangat sedikit. Curie menjadi sangat waspada dengan bahan-bahan itu setelah menderita beberapa luka bakar radiasi karena menanganinya. Bahkan, murid Curie, Sabin von Sochocky, pernah mendengar Pierre berkata bahwa dia tidak percaya kalau dirinya mau berada sendirian di ruangan dengan satu kilo radium murni, karena akan membakar semua kulit dari tubuhnya, menghancurkan penglihatannya dan mungkin membunuhnya.

Pada tahun 1913, von Sochocky dan dokter lain bernama George Willis bereksperimen dengan radium serta menciptakan “cat” berbasis radium bercahaya yang membuat benda-benda bercahaya dalam gelap. Cat ini akan terus menghancurkan ratusan, bahkan mungkin ribuan nyawa.

2. Radium sebagai produk kecantikan dan kesehatan

description

Von Sochocky dan Willis sangat akrab dengan bahaya radium. Pada kenyataannya, von Sochocky pernah memotong salah satu jarinya ketika sudah ternoda oleh unsur radioaktif ini. Sayangnya untuk gadis-gadis radium, informasi tentang bahaya materi ini sebagian besar tidak tersedia bagi siapa pun di luar komunitas ilmiah. Karena telah berhasil digunakan untuk mengobati kanker pada masa-masa awal, orang-orang mulai menganggapnya sebagai “obat ajaib” yang dapat menyembuhkan semua penyakit.

Media memuji radium sebagai zat ajaib tanpa efek samping negatif, dan orang-orang mengonsumsi obat mujarab yang mengandung sejumlah radioaktif itu setiap hari, seperti halnya mengonsumsi pil vitamin. Radium dipandang sebagai obat untuk radang sendi maupun penyakit lainnya, dan itu ditampilkan dalam semua jenis produk dari kosmetik, pasta gigi hingga cawat olahraga, pakaian dalam, bahkan makanan serta minuman. Kalau dipikir-pikir, ini sangat berbahaya karena radium yang dicerna berperilaku seperti kalsium dan langsung masuk ke tulang.

3. Gadis-gadis Radium muncul

description

Sebuah cat yang bersinar dalam kegelapan terbukti sangat bagus untuk membuat hal-hal seperti jam tangan glow-in-the-dark dalam penggunaan militer, dan kebutuhan militer sangat mendesak karena Perang Dunia I berkecamuk. Untuk memanfaatkan permintaan ini, von Sochocky dan Willis mendirikan US Radium Corporation pada tahun 1917, bergabung dengan perusahaan serupa lainnya yang telah beroperasi sejak 1916. Lebih dari 100 pekerja pabrik perusahaan mengekstraksi dan memurnikan radium dari bijih carnonite, mencampurkan cat radium khusus yang disebut Undark, dan melukis jam tangan menggunakan tangan.

Radium Corporation adalah tempat kerja yang sangat baik bagi seorang wanita, atau begitulah tampaknya. Pekerjaan itu dibayar dengan baik dan relatif mudah, perusahaan itu suka mempekerjakan wanita muda karena tangan mereka yang halus serta cekatan membuat pekerjaan lebih mudah. Para gadis berpikir bahwa bekerja dengan zat kesehatan yang luar biasa terkenal dan dibantu dengan upaya perang adalah hal yang hebat. Akibatnya, perusahaan itu adalah tempat yang sangat diinginkan oleh para gadis untuk sementara waktu.

Baca juga  7 Negara yang Pernah Memindahkan Ibukotanya

4. Tindakan pencegahan dan perencanaan yang buruk

description

Saat para pendiri perusahaan tentu tahu jalan mereka di sekitar radium dan secara umum diketahui bahwa elemen tersebut berpotensi berbahaya dalam jumlah besar, tidak ada yang peduli untuk memberitahu gadis-gadis radium tentang risikonya. Para pekerja diyakinkan bahwa cairan bercahaya yang mereka kerjakan sangat aman, terlepas dari kenyataan bahwa para manajer perusahaan produk radium biasanya mengenakan pakaian pelindung, yang ada di Radium Corporation memiliki celemek timbal berat dan hanya menangani radium dengan penjepit gading panjang.

Sementara itu, para wanita bekerja tanpa perlindungan, mengecat jam serta mencampur cat dari bubuk radium, perekat dan air. Perusahaan yang penuh bubuk radium itu mendarat di mana-mana dan membuat segalanya, termasuk semua orang, bersinar dengan cahaya dunia lain. Untuk membuat keadaan menjadi lebih buruk, perusahaan mengajari para pekerja dengan melukis jam tangan menggunakan teknik “penunjuk bibir”, di mana mereka mempertajam kuas ke titik yang tajam dengan mulutnya untuk menghemat cat. Ingat bahwa makan radium itu sangat berbahaya? Para wanita ini melakukannya setiap hari selama bertahun-tahun, supaya perusahaan dapat memangkas biaya.

5. Para dewi yang bersinar

description

Gadis-gadis radium tidak pernah benar-benar khawatir tentang menempatkan sikat yang tercemar radium di mulut mereka. Bagaimanapun, semua majalah maupun surat kabar memberitahu mereka bahwa radium itu sehat, dan para pengawas meyakinkan bahwa cat itu benar-benar aman. Bagaimana mungkin sedikit radium yang dicerna dapat bermanfaat?

Namun, kuas bukan satu-satunya hal yang meningkatkan konten radium pekerja. Efek bercahaya aneh dari zat yang seharusnya aman menempel pada wanita bahkan setelah shift mereka, serta bersinar begitu jelas sehingga dapat terlihat siapa yang bekerja di pabrik dan siapa yang tidak. Banyak dari “gadis-gadis yang bersinar” mengenakan cahaya ini sebagai sambutan gembira.

Sebelum tiba di kota, mereka menggunakan Undark untuk mengecat kuku, rambut, dan bahkan giginya untuk benar-benar menerangi ruangan dengan senyumnya. Mereka adalah dewi yang bersinar: bergaji menarik, bangga dengan pekerjaannya dan benar-benar bersinar. Mereka senang, dan banyak yang mengundang saudara maupun orang-orang dekat untuk bergabung dengannya di pabrik. Mereka mungkin tidak tahu ada yang salah dan kemudian masalah pun dimulai.

6. Kengerian dimulai

description

Orang pertama dari gadis-gadis radium yang meninggal adalah Mollie Maggia. Pada awal 1922, ia mengunjungi dokter dengan giginya yang sakit. Segera, terungkap bahwa dia menderita penyakit yang menembus gusinya. Segera, rasa sakit menyebar ke anggota tubuh lainnya dan membuatnya tidak bisa berjalan.

Para dokter awalnya menolak gejala-gejala tersebut sebagai rematik dan memberi Maggia yang sakit dengan sebotol aspirin. Namun, pada bulan Mei, keracunan radium telah membuatnya hidup seperti zombie. Sebagian besar giginya hilang, dan seluruh mulut, rahang bahkan tulang-tulang di telinganya mulai rapuh. Meskipun demikian, tidak ada yang menyadari betapa serius kondisinya sampai dia mengetahui apa yang akan menjadi perjalanan terakhirnya ke dokter gigi.

Ketika dokter gigi menyentuh tulang rahangnya, itu patah. Dalam pemeriksaan lebih lanjut, dokter gigi akhirnya mengangkat rahang atas Maggia yang malang. Segera, seluruh rahang bawahnya juga harus dilepas. Betapa terkejutnya mereka, gadis-gadis lain mulai mengalami sakit gigi maupun anggota badan, dan kita hanya bisa membayangkan betapa menakutkannya bagi mereka untuk menyadari apa yang terjadi, mengetahui tentang kondisi mengerikan Maggia serta menyadari bahwa mereka mungkin akan menjadi yang berikutnya.

Baca juga  5 Kisah Sejarah Penakluk Paling Ambisius di Muka Bumi!

Pada saat musim gugur tiba, infeksi mematikan pada Maggia sudah ada di tenggorokannya. Infeksi itu memotong lehernya, dan menyebabkan pendarahan mematikan yang membunuhnya pada usia 24 tahun. Kematiannya ditulis sebagai sifilis. Namun, dia bukan yang terakhir mati, dan sebelum akhir 1924, puluhan gadis lain mengalami nasib yang sama.

7. Gadis-gadis hantu

description

Hal terburuk tentang radium adalah membutuhkan waktu. Banyak wanita telah menelan sejumlah barang selama bertahun-tahun, dan elemen itu perlahan-lahan mengambil korban. Zat itu menguntit tulang, menghantui anggota tubuh, dan mengambil alih kesehatan mereka dalam sejumlah cara yang mengerikan. Seorang wanita terpaksa memakai penahan baja karena radium di dalam dirinya sedang menghancurkan tulang punggungnya. Yang lain menderita patah tulang yang begitu dalam di tulang kaki sehingga kakinya menjadi lebih pendek. Ada beberapa kasus rahang hancur yang mengerikan. Dan tentu saja, ada begitu banyak kanker.

Yang membuatnya lebih buruk adalah kenyataan bahwa radium di dalam tulang dan tubuh mereka tidak pernah berhenti bersinar, dan memancarkan cahaya yang mematikan dari bawah kulit mereka. Para mantan dewi bercahaya telah menjadi gadis hantu. Sejumlah radioaktif penuh dengan kematian bercahaya yang tidak dapat dihapus dari tubuh mereka.

8. Kematian dan penyelidikan selanjutnya

description

Gadis-gadis Radium terus dipecat dari pekerjaannya karena kesehatan yang buruk dan akhirnya mati. Namun, takdir akhirnya turun tangan ketika seorang pria kaya dan terkenal bernama Eben Byers juga meninggal karena keracunan radium. Kematiannya yang menyebabkan para pejabat bertindak, dan mulai mereformasi industri dengan cara yang tidak terlalu berbahaya bagi hampir semua orang terlibat. Sayangnya, peningkatan ini sebagian besar untuk melindungi konsumen, dan tidak banyak membantu para wanita yang masih aktif bekerja dengan radium.

Pada tahun 1924, US Radium Corporation akhirnya melakukan penelitian sendiri dalam upaya untuk menepis desas-desus tentang bahaya perdagangan mereka. Ini tidak berjalan seperti yang diharapkan. Pakar kebersihan industri Katherine dan Cecil Drinker, yang disewa untuk melakukan penyelidikan, menemukan bahwa radium tidak hanya berbahaya, tetapi juga ada di mana-mana di tempat kerja wanita, dan ketika mereka berganti pakaian, berpindah ke seluruh tubuhnya. Para pakar menyimpulkan tanpa ragu bahwa radium adalah penyebab semua masalah kesehatan ini, dan meskipun US Radium Corporation melakukan level terbaiknya untuk menyajikan temuan dalam cahaya yang lebih menguntungkan bagi mereka, tekanan mulai meningkat.

9. Mencatat bisnis besar

description

Beberapa gadis radium menggugat perusahaan, yang dengan tegas membantah setiap dan semua koneksi antara kematian pemasangan maupun produk mereka. Ketika studi yang menghubungkan keduanya mulai muncul, US Radium Corporation bahkan menyuap para ilmuwan untuk membuat studi lain yang menunjukkan radium aman bagi para pekerja. Tetap saja, ketika von Sochocky dan Willis telah memutuskan bahwa para pekerjanya menjalankan semacam kecurangan terhadap perusahaan mereka untuk membiayai tagihan medisnya, gadis-gadis radium terus maju, tidak bersenjatakan apa pun kecuali pengetahuan bahwa mereka adalah benar. Akhirnya, mereka mulai mendapatkan sekutu yang berharga. Ahli patologi kenamaan Harrison Martland mulai meneliti kasus ini pada tahun 1925, dan setelah memeriksa sisa-sisa Molly Maggia yang malang dan gadis-gadis radium mati lainnya, ia menemukan mereka tidak menunjukkan gejala sifilis (penyebab kematian ÔÇťresmiÔÇŁ yang paling umum).

Baca juga  [Cerpen] Air mata Al-Quds

Bahkan bukti baru yang ditemukan Martland sepertinya tidak cukup untuk menjatuhkan industri radium. Kasus ini sangat rumit dan industri radium sangat kuat sehingga hampir setiap pengacara menolak kasus ini, berpikir itu adalah situasi yang tidak menguntungkan. Pada tahun 1927, seorang pengacara bernama Raymond Berry akhirnya setuju untuk mewakili gadis-gadis radium, tetapi pada saat itu, sebagian besar wanita yang terlibat dengan gugatan itu hanya memiliki beberapa bulan untuk hidup. Kemenangan kecil menyebabkan banding, penyelesaian dibuat, dan bahkan kemenangan datang sangat terlambat sehingga banyak gadis radium hanya bisa menggunakan uang itu untuk membiayai pemakamannya sendiri.

Namun, prosesnya dipublikasikan secara luas dan gadis-gadis radium dengan senang hati memberikan wawancara serta mengatur penggalangan dana. Pemerintah tidak punya pilihan selain bertindak, dan pada tahun 1928, teknik penunjuk bibir dilarang serta pakaian pelindung dikeluarkan untuk setiap pekerja yang berhubungan dengan radium. Sepuluh tahun kemudian, FDA melarang “pengemasan produk yang mengandung radium”. Pada 1939, industri radium kehilangan daya tarik terakhir mereka di Mahkamah Agung, yang secara resmi memverifikasi keberadaan keracunan radium sebagai penyebab kematian. Sebagai bonus tambahan, seluruh kasus bertanggung jawab langsung atas penciptaan Administrasi Keselamatan dan Kesehatan Kerja.

10. Warisan gadis-gadis radium

description

Kisah tragis gadis-gadis radium dibaca seperti cerita horor, dan korbannya mengerikan. Lebih dari 50 anak gadis meninggal akibat keracunan radium pada tahun 1927, dan banyak dari ratusan yang berhasil bertahan menghadapi masalah kesehatan yang serius. Diperkirakan bahwa industri radium secara keseluruhan telah menyebabkan ribuan wanita setidaknya mengalami beberapa masalah kesehatan. Kanker tulang, anemia dan leukemia adalah hal yang biasa di antara para penyintas, seperti halnya amputasi, perubahan tulang serta vertebra yang rapuh. Beberapa menderita penyakit versi Mollie Maggia selama beberapa dekade, dan seorang wanita malang tidak bisa meninggalkan tempat tidurnya selama 50 tahun.

Namun, terlepas dari nasib malang mereka, hampir semua gadis radium bekerja untuk memastikan bahwa tidak ada yang harus menderita seperti yang pernah mereka alami lagi. Mereka sepakat untuk diukur dan dipelajari oleh para ilmuwan, yang mengarah pada jenis pemahaman mendalam tentang efek radiasi pada manusia hidup yang seharusnya tidak mungkin diperoleh. Faktanya, kita berutang hampir semua yang kita ketahui tentang efek jangka panjang radiasi di dalam tubuh manusia kepada gadis-gadis radium.

Tanpa mereka, langkah-langkah keselamatan ketat yang diterapkan, dalam hal ini ribuan orang yang bekerja dengan senjata nuklir yang sebenarnya mungkin melakukannya dengan tindakan pencegahan yang sedikit lebih banyak. Bahkan, tragedi gadis-gadis radium secara langsung bertanggung jawab atas regulasi ketat semua bentuk industri yang melibatkan radioaktivitas.

Namun, industri radium membutuhkan waktu lebih lama untuk jatuh. Ketika perusahaan-perusahaan radium benar-benar mengambil keuntungan besar dari mereka, cat radium dilarang pada tahun 1938, dan dunia mulai bergerak menjauh dari radium pada saat Perang Dunia II berakhir, pabrik pemrosesan radium terakhir tidak ditutup sampai 1978. Tingkat radiasi adalah 1.666 kali lebih tinggi dari yang diizinkan.

 


Rado

Legend